有些婴儿是浑身带着酒味出生的。这是父母饮酒带给孩子的遗患:胎儿酒精综合征。 当一位妊娠妇女喝下一杯酒后,乙醇就会通过她的血液到达胎盘并进入胎儿的血液,由于胎儿的代谢比母亲慢50%,因此,当母亲次日清晨头痛消失很久之后,酒精仍可持续对胎儿产生影响。有些婴儿是浑身带着酒味出生的,这是因为胎儿也具有吞咽功能,如果他一直处于含乙醇的羊水中,就会被动饮入大量乙醇。“胎儿酒精效应”是指乙醇对胎儿的影响从轻到重范围很大的一个广义术语。“胎儿酒精综合征”则表示由于胎儿期饮酒而导致的最严重的一系列影响,它仍然是儿童智力障碍的首要病因。

患有“胎儿酒精综合征”的儿童或青少年可以表现为身高、体重低于正常人,罹患脏器畸形,如面部或其他身体畸形,小头、扁平脸、颌裂、鼻短上翘、听力缺失等,中枢神经系统功能也出现障碍。如果一个儿童具备这些特点且其母有饮酒史,医生就可以诊断为“胎儿酒精综合征”。如果一个儿童仅有“胎儿酒精综合征”的部分表现或者仅有轻微表现,医生可能只诊断为“胎儿酒精效应”。不论任何诊断,这些儿童都可能表现为严重的学习困难。

在美国每年出生的婴儿约有1/500患有“胎儿酒精综合征”,1/3患有“胎儿酒精效应”,也就是说每年约出生5 000名患“胎儿酒精综合征”和更多的患“胎儿酒精效应”的婴儿。无论任何种族、任何阶层、任何妊娠年龄的妇女都可能生出这种婴儿。当母亲严重饮酒时,她的婴儿患“胎儿酒精综合征”的概率为30%~40%。研究发现,在妊娠的头3个月,饮酒可以损害胎儿的内脏和大脑;4~6个月饮酒若未造成母亲流产,就会影响胎儿的大小和智力发育;在妊娠的7~9个月,母亲饮酒主要危害胎儿的智力发育。